帝国东印度公司(帝国东印度公司香港还存在)

印度和中国这两个古老的文明分别诞生于恒河和黄河。出土文物表明,那里的居民早已发展出先进的文化和生活方式,他们的城市和风俗令欧洲人着迷,他们的宫殿和珍宝令人眼花缭乱,而且他们的军队威震四方。自中世纪起,来到遥远东方的欧洲人意识到,东方文明在很多方面比自己的文明更优越、更伟大。荷兰法学家雨果·格劳秀斯在其1608年出版的《海洋自由论》中写道:“亚洲国家一直有自己的国王、政府、法律和司法系统。”因此,欧洲人在接近印度文明和中华文明时非常谨慎,他们在亚洲殖民的方法也和在其他地方大不相同。

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在亚洲,最能获利的地方无疑是印度。在英国、法国和葡萄牙之后,瑞典和荷兰也来到印度,建立了自己的贸易基地。英国和法国早期的定居点很快发展成重要港口和城市飞地。被法国统治的金登讷格尔成为为孟加拉最重要的口岸,朋迪榭里发展成一座以法国建筑风格为特色的繁华城市。在英国东印度公司建立的贸易基地中,孟买和加尔各答飞速发展,都发展成非凡的特大城市。但是,作为在印度次大陆殖民的两大欧洲强国,无论是法国还是英国,在印度所有领地的总人口都没有超过1.5万。

然而,尽管在印度的欧洲人只是少数,而且仅以商贸为目标,但是莫卧儿帝国衰落留下的权力真空给欧洲强国提供了巩固实力的绝好机会。 巴布尔在16世纪初创立了莫卧儿帝国,这个信奉伊斯兰教的王族在两个世纪里一脉相传,不断开疆拓土,但是莫卧儿帝国从18世纪中叶开始衰败。波斯国王利用这一变故,入侵莫卧儿帝国北部。在印度中部,信奉印度教的马拉塔邦反叛,莫卧儿帝国的军队被迫从这里撤出,马拉塔邦的军队向孟加拉进军,威胁到孟买和马德拉斯等城市。欧洲人如果想保有自己的地盘,就很难保持中立。荷兰决定放弃印度的领地;葡萄牙的军队则守在果阿,保卫自己的定居点;而法国和英国则相反,决定利用烽烟四起的混乱来扩大自己的权力和地盘。

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法国在印度的总督杜布雷认为,从他1720年到达金登讷格尔开始,印度一直处于战争中,这是法国取代莫卧儿帝国,夺得印度霸权的最好机会。为了扩大法国的领地,杜布雷与几个当地君主国的君主谈判并达成协议。奥地利王位继承争夺战恰在此时爆发,法国和英国因此陷入敌对状态。这给杜布雷送来一个正当理由,开始放手除掉其实现目标的另一个障碍:英国。 法国军队在1746年夺取了马德拉斯和圣大卫堡。在奥地利王位争夺战结束后签订的《亚琛条约》规定,法国应将这些领土还给英国,但是杜布雷拒绝执行。这导致法国与英国在随后几年里发生了几次对抗,最后法国政府不堪争议不断、难以驾驭的杜布雷及其造成的种种问题,决定免去他的总督职位,并在1754年强迫他离开印度。

接着,欧洲七年战争爆发,英法再次处于交战状态,又引发了双方在印度的对峙。孟加拉的新君主西拉杰·道拉听闻七年战争的消息后,决定利用这次机会把英国人和法国人都赶出去。1754年,道拉率先发起攻占加尔各答的战役。法国选择与孟加拉君主联盟,认为这是把英国人逐出印度的契机。然而,最终的结果与孟加拉和法国的期望截然相反。尽管英国东印度公司几乎没有军队可保卫其领地,但是罗伯特·克莱夫总督很好地利用了仅有的资源,并以非凡的战略能力成功收复加尔各答。然后,克莱夫把法国人赶出了金登讷格尔,并最终在普拉西击败了道拉的部队。

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普拉西战役因为决定了谁是印度的主宰者而载入史册。 七年战争结束时签订的《巴黎和约》规定,法国人可以继续留在朋迪榭里,但是从那时起,任何国家都无法再挑战英国在印度次大陆的霸权,大英帝国在美洲殖民地面临统治危机,却奠定了新帝国的根基。 普拉西大捷开启了罗伯特·克莱夫的好运:1764年,英国东印度公司任命他为孟加拉的总督。在印度,英国的统治区和平且繁荣,而其他地区则一片混乱。这一事实最终让莫卧儿皇帝向克莱夫提议,请英国负责莫卧儿帝国其他地方的开发和管理——这些地区几乎囊括了整个印度北部地区。

这样一来,英国东印度公司最终实实在在地控制了印度辽阔的领土。 英国东印度公司的业务范围变得如此广大,英国政府已无法仅仅将其视为一个贸易公司,而且伦敦方面的压力越来越大,要求英国政府取缔该公司对印度领土的管理权。于是,1773年,英国议会做出裁定,由政府任命一名总督坐镇英国东印度公司在加尔各答的总部,管理英国在印度的所有领地。英国东印度公司的员工沃伦·黑斯廷斯当选,成为代表英国王室管理印度次大陆的首任长官,这一职位存在了多年。

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就这样,英国王室变成了印度的统治者,用历史学家约翰·罗伯特·西利的一句话来说就是“英国在不经意间获得了一个帝国”。 在英国的政治精英们意识到印度的一切都岌岌可危之前,英国政府并没有计划要管理印度。但是正如克莱夫在议会上说的:“印度公司的董事们拥有的帝国比任何欧洲王国都大,他们的收入高达400万英镑。” 英国政府不能无视如此巨大的成就,所以他们决定改变定位,从商人转变成一个新帝国的建设者。 成功控制印度使英国获得了超越其他欧洲强国的巨大优势。从18世纪中叶起,有两个原因导致了香料贸易的下降:其一,香料越来越少被用作食品防腐剂;其二,甜味产品越来越受欢迎。

这一市场变化重创了非常依赖香料贸易的荷兰帝国,西班牙和葡萄牙的损失也很大。而英国的贸易因为印度却变得更加兴盛。自17世纪起,印度一直是棉纺织品的主要产地,此外还有丝绸、大米和其他农产品,而且人们对茶叶甚至鸦片的需求也不断上升,这让英国获利颇丰。 从印度正式成为英国殖民地起,英国的风险投资人、投机者和财富猎手就越来越关注印度。英国东印度公司的雇员、军队和王室代表都成了暴发户。这些在印度发了财的人被统称为“Nabobs”(富豪),这些新贵都野心勃勃,在印度和英国的影响力相当大,因此引起不少争议。

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